EL AMBIENTE Y LA SALUD SON INSEPARABLES

¿Qué relación existe entre las enfermedades y la salud? ¿Qué diferencias hay entre epidemias y enfermedades emergentes?

Por Andrea Revel Chión
"Para acercarnos a la comprensión de las manifestaciones de los procesos de salud-enfermedad-cuidado es necesario, por un lado, considerarlos precisamente como procesos y no como estados fijos; y por otro lado, pensarlos en el contexto de las dimensiones sociales y en perspectiva histórica."
Ana Lía Kornblit 
 
Frecuentemente se asocia la idea de ambiente con el concepto clásico de ecosistemas, es decir, con los elementos físicos que incluyen a la atmósfera, a la hidrósfera y a la litósfera (aire, agua y tierra y piedras respectivamente) y a los seres vivos.
La concepción de ambiente es sensiblemente diferente a la de ecosistema, ya que en ella se incluye y contempla muy especialmente a los elementos sociales. Es en este sentido en que la noción de ambiente se considera en sentido amplio, es decir, se deben incluir en ella los elementos naturales, sociales y culturales vinculados a un espacio, un tiempo y una cultura determinados. 
En esta nota se abordará la relación que se establece entre el ambiente, así considerado, y la salud de la población humana.
 
Actividades 
¿QUÉ RELACIÓN HAY ENTRE LAS ENFERMEDADES Y LA SALUD?
 
  • Leer atentamente la siguiente descripción:
Las enfermedades infecciosas son aquellas transmitidas, a través de complejos procesos dinámicos, por virus, bacterias u otros microorganismos que ingresan y se desarrollan dentro de un huésped que puede ser animal o humano. La enfermedad es precisamente la respuesta que da el huésped a la infección que tiene diferentes síntomas. 
 
  • Reunidos en grupos de dos o tres compañeros, proponer a los estudiantes que definan qué es una enfermedad hereditaria y en qué se diferenciaría de una de tipo infeccioso.
  • Sugerir a los estudiantes que discutan una explicación para la siguiente cuestión: ¿Cómo se originan, como aparecen, las enfermedades infecciosas?
  • Una vez que los diferentes grupos han propuesto una solución posible a la respuesta anterior, realizar una puesta en común entre todos los grupos de la clase. Mientras la puesta en común se lleva adelante los grupos pueden realizar correcciones a sus producciones si lo consideran necesario.
  • Completada la puesta en común, los grupos leerán el siguiente texto que aborda el origen de las enfermedades infecciosas humanas.
La disponibilidad de alimentos condicionó el crecimiento de las poblaciones humanas a lo largo de toda su historia, pero muy especialmente en las sociedades primitivas. Sin alimentos suficientes, las poblaciones no podían aumentar porque sencillamente no eran capaces de satisfacer las necesidades alimenticias de todos los integrantes.
 
A pesar de este hecho lógico, en muchas ocasiones fueron las enfermedades infecciosas las que tuvieron un papel clave en la reducción del número de individuos.
 
La agricultura que se desarrolló en forma casi simultánea en varias regiones del mundo combinado con el uso de algunos animales como caballos, camellos, cerdos, bueyes, cabras, corderos, llamas y perros) exigió naturalmente la vida sedentaria, es decir, el abandono del nomadismo.
 
Hasta aproximadamente 5000 años a. de C., el crecimiento demográfico fue muy lento porque las zonas cultivadas eran muy pequeñas y los métodos de cultivo muy poco eficientes. Como consecuencia, los alimentos producidos eran insuficientes para un número alto de individuos. Pero, con el tiempo, las técnicas de cultivo mejoraron, se hizo posible una mayor producción de alimentos y, por lo tanto, el aumento de la población. 
 
Las poblaciones se asentaron y lentamente comenzaron a desarrollarse núcleos urbanos muy poblados y sumamente deficientes desde el punto de vista sanitario lo que dio lugar a la aparición de enfermedades infecciosas que requieren de un alto número de personas en contacto estrecho para su propagación.
 
De haberse mantenido las prácticas de caza de animales salvajes y la recolección de frutas, semillas y miel, estas enfermedades no se habrían desarrollado, ya que gran parte de ellas fueron transmitidas por animales que habían sido domesticados y que estaban en contacto estrecho con los humanos, algunos hasta dormían cerca de los humanos para proveer calor en las noches frías.
 
  • Luego de leer el texto anterior, sugerir a los grupos de estudiantes que analicen las respuestas que ofrecieron a la pregunta 2 y, a la luz de los datos que ofrece el texto, que reformulen lo producido.
  • En una nueva puesta en común, los estudiantes exponen únicamente los cambios realizados.
Cuando aparece una nueva enfermedad. Las enfermedades emergentes 
 
Los especialistas afirman que han sido básicamente los hábitos del hombre y sus variadas actividades las que provocaron que los microorganismos generen enfermedades, es decir, cuando los hombres y mujeres desarrollaron ciertas actividades facilitaron que aquellos microorganismos de los animales domesticados en algunos casos, y salvajes en otros, “saltaran” a los humanos en los que se adaptaron a vivir.
 
Estas enfermedades de origen animal se denominan “zoonóticas”, y por aparecer en escena por primera vez, por hacerse visibles se las llama: enfermedades infecciosas emergentes. 
 
En el año 1976, tuvo lugar en un hotel de la ciudad de Filadelfia. Estados Unidos, una convención de miembros de la Legión Americana en la que se enfermaron de una extraña afección pulmonar doscientos veintiún participantes, veintinueve de los cuales fallecieron.
 
Se trató de una enfermedad respiratoria nunca antes conocida, provocada por una bacteria que vive en el agua de los sistemas de aire acondicionado y otros depósitos de agua. Ese año se aisló a la bacteria causante que fue bautizada como Legionella, y a la dolencia que causa: enfermedad de los legionarios. ¡La bacteria les había llegado a través de los conductos del aire acondicionado, en cuyas aguas de condensación vivían las bacterias!
 
En relación con las enfermedades pulmonares, el acceso cada vez mayor de las mujeres al mercado laboral, provocó un dramático incremento de las guarderías lo que ha aumentado los riesgos del contagio de enfermedades infecciosas, no solo en los niños sino también en sus padres y profesionales a su cargo. Inclusive, pueden estar facilitando la transmisión de microorganismos resistentes a los antibióticos. 
 
Por otra parte, cambios en el uso de la tierra, como la deforestación o la penetración y asentamiento en los márgenes de zonas boscosas o selváticas, también han generado la emergencia de enfermedades al poner en contacto a los seres humanos con vectores portadores de agentes causales de enfermedades.
 
La intensa actividad comercial, la facilidad y rapidez con que las personas pueden desplazarse de un sitio del globo a otro, la producción de ciertos elementos cuya materia prima son animales o partes de ellos. Un ejemplo de esto último es lo que sucedió con el gato de Algalia, también llamado civeta, que es perseguido en Oriente para extraer su bolsa anal, de la cual se obtiene la materia prima para fabricar perfumes. Esto no sólo lo puso al borde de la extinción, sino que se identificó que las civetas son el reservorio de un virus que probablemente sea el responsable del SARS, una grave forma de neumonía. 
 
El consumo de carne de animales salvajes (como en muchas zonas de África que se consume cerebros de mono, la matanza y la caza deportiva, el deterioro de las selvas primarias, la pobreza, el hacinamiento, el comercio y otras actividades facilitan el contacto de los vectores y los agentes que portan con los humanos, de un modo como no sucedió nunca antes en la historia. 
 
Actividades
BUSCANDO EJEMPLOS
 
  • Proponer a los estudiantes que, en forma individual, lean muy atentamente el texto anterior que aborda la problemática de la aparición o emergencia de enfermedades nuevas. Los estudiantes deben registrar las dudas que pudieran surgir de la lectura.
  • Realizar una rueda de consultas en función de las dudas recogidas en la etapa anterior, otros estudiantes pueden intentar dar respuesta a las cuestiones planteadas por los estudiantes y, las/los docentes monitorean estas respuestas, corrigen y completan.
  • En el texto anterior se expone que: la deforestación y la penetración y asentamiento en los márgenes de las zonas boscosas o selváticas han sido responsables de la emergencia de muchas enfermedades. Proponer a los estudiantes que realicen una indagación acerca de cómo cada uno de estos casos generó la emergencia de enfermedades infecciosa y cuáles fueron en cada caso.
  • Con los datos obtenidos los estudiantes deben organizar la información para ser expuesta a sus compañeros durante una puesta en común.
El peligro de las ratas y una enfermedad infecciosa emergente
 
La leptospirosis es una enfermedad infecciosa transmitida por las ratas. Se trata de una afección particularmente grave en las ciudades donde se producen inundaciones, ya que las cuevas donde viven los roedores se inundan y esto hace que salgan. La leptospira, la bacteria que causa la enfermedad, se encuentra en la orina de los roedores, razón por la cual, cuando las personas están obligadas a transitar por calles anegadas, se ponen en contacto con la orina y pueden adquirir la enfermedad. Otra situación que puede provocar el contagio de leptospirosis es el contacto con perros infectados. Popularmente, se tiende a pensar que permitir que los perros laman la cara de las personas puede generar enfermedades, pero lo cierto es que compartir piscinas o estanques donde pueden orinar es mucho más peligroso porque es precisamente en la orina de los perros infectados donde se pueden encontrar las leptospiras. Si las piscinas están tratadas con cloro, las bacterias mueren, pero en muchos contextos socialmente desfavorecidos no se desinfectan los sitios donde se bañan las personas y, por otra parte, es extendida la práctica de sumergirse en canteras, arroyos o lagunas donde también entran y orinan los perros. Según la OMS, la leptospirosis representa la zoonosis más difundida en todo el mundo. Nuestro país no está exento de ella.
 
¿Qué diferencias hay entre epidemias y enfermedades emergentes?
 
Muchas veces se usa el término “epidemia” aunque en este artículo se ha utilizado el concepto de emergencia. ¿Cuál es la diferencia entre ambos conceptos que se vinculan con el aumento de casos de una enfermedad?
Si se tiene en cuenta únicamente cómo aumenta el número de casos de una determinada enfermedad, se utiliza el término epidemia (si se si hace mención a un sitio determinado, por ejemplo, la ciudad de Resistencia), al tiempo que si se refiere a una enfermedad de alcance mundial como el coronavirus se utiliza el término pandemia.
Ahora bien, si lo que interesa es identificar cómo surgió una enfermedad con independencia de a cuántos individuos afectó, se recurre al término emergencia. En este sentido, las epidemias son cuantitativas y las emergencias son cualitativas.
 
Bibliografía
 
CRAWFORD, D. (2000): El enemigo invisible. La historia secreta de los virus. Editorial Península, Barcelona.
MC. KEON, T. (1988): Los orígenes de las enfermedades humanas. Editorial Crítica, Madrid.
REVEL CHION, A. (2015): Educación para la salud. Enfoques integrados entre la salud y el ambiente. Editorial Paidós, Buenos Aires.